El VIH es una de las grandes cuentas pendientes de la medicina. Los intentos por desarrollar una vacuna contra el virus se remontan a hace 30 años. El VIH infecta las células T, estas son algunas de esas células inmunes en el torrente sanguíneo, el virus se apropia de ellas por varias razones; para sobrevivir para ocultarse y para replicarse.

El diseño de una vacuna

Dado que el VIH puede esconderse en nuestras células los mecanismos de defensa inmunitaria en los que basamos las vacunas para producir anticuerpos pueden no ser suficientes. Probablemente necesitamos otro tipo de respuesta inmunitaria. Generalmente los objetivos de una vacuna se encuentran en el torrente sanguíneo y se distinguen del resto de células.

La inoculación puede detectar el patógeno y detenerlo a su paso, la eficacia de una vacuna contra el VIH dependerá de su capacidad para identificar las células infectadas algo, complejo para lo que quizás pueden ayudar los preparados de ARN mensajero.

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Ese es sólo uno de los desafíos que entraña el virus. Otra de las razones es que el VIH muta rápidamente, más que el Coronavirus. Si comparamos su tasa de mutación la del coronavirus es bastante modesta, luego está la del virus de la gripe, que obliga a desarrollar vacunas cada año y por último la del VIH que está en un orden de magnitud superior al de la gripe.

La ciencia debe diseñar una vacuna capaz de identificar el centenar de variantes del VIH que circula por el mundo. Dar con una vacuna así, es todo un desafío, pero la rapidez de la investigación científica durante la pandemia podría dar el impulso definitivo a quienes llevan años buscando la cura del VIH.

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Prevenir es el primer paso

Si bien aún no existe una vacuna contra el VIH, hay otras formas de protección contra la transmisión.

El VIH se transmite a través del intercambio de fluidos corporales. Esto puede suceder de varias maneras, que incluyen:

• Contacto sexual. Durante el contacto sexual, el VIH se puede transmitir a través del intercambio de ciertos fluidos, que incluyen sangre, semen o secreciones anales y vaginales. Tener otras infecciones de transmisión sexual (ITS) puede aumentar el riesgo de transmisión del VIH durante las relaciones sexuales.
• Agujas y jeringas compartidas. Las agujas y jeringas que usó una persona con VIH pueden contener el virus, incluso si no hay sangre visible en ellas.
• Embarazo, parto y lactancia. Las madres con VIH pueden transmitir el virus a su bebé antes y después del nacimiento. En los casos en que se usan medicamentos contra el VIH, esto es extremadamente raro.

Tomar ciertas precauciones puede proteger a una persona de contraer el VIH:
• Hacerse la prueba del VIH. Preguntar a las parejas sexuales sobre su estado antes de tener relaciones sexuales.
• Hacerse la prueba y recibir tratamiento para las ITS. Pedir a las parejas sexuales que hagan lo mismo.
• Cuando tengas relaciones sexuales orales, vaginales y anales, siempre usa un método de barrera como los condones (y úsalo correctamente).
• Si te inyectas drogas, asegúrate de usar una aguja nueva y esterilizada que nadie más haya usado.

Los avances continúan

Los investigadores apenas entendían el VIH hace 30 años, y mucho menos sabían cómo tratarlo o curarlo. A lo largo de las décadas, los avances en tecnología y capacidades médicas han venido produciendo tratamientos más avanzados contra el VIH.

Hoy en día, los tratamientos antirretrovirales exitosos pueden detener la progresión del VIH y disminuir la carga viral de una persona a niveles indetectables. Tener una carga viral indetectable no solo mejora la salud de una persona con VIH, también elimina el riesgo de que transmita el VIH a una pareja sexual.

La terapia farmacológica dirigida, además, puede evitar que las personas embarazadas con VIH transmitan el virus a sus hijos.

Cada año, cientos de ensayos clínicos apuntan a encontrar tratamientos aún mejores para el VIH con la esperanza de algún día encontrar una cura. Esos nuevos tratamientos vienen acompañados de mejores métodos para prevenir la transmisión del VIH.

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